Spartanische Krieger

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Sparta

Sparta (dorisches Griechisch: Σπάρτα, Spartā Attischgriechisch: Σπάρτη, Spartē) war ein bedeutender Stadtstaat in Lakonien im antiken Griechenland. In der Antike war der Stadtstaat bekannt als Lacedaemon ( ακεδαίμων , Seedaímōn), während sich der Name Sparta auf seine Hauptsiedlung am Ufer des Flusses Eurotas in Lakonien im Südosten des Peloponnes bezog. [1] Um 650 v. Chr. stieg sie zur dominierenden militärischen Landmacht im antiken Griechenland auf.

Aufgrund seiner militärischen Vormachtstellung wurde Sparta als führende Kraft des vereinten griechischen Militärs während der griechisch-persischen Kriege in Rivalität mit der aufstrebenden Seemacht Athen anerkannt. [2] Sparta war der Hauptfeind Athens während des Peloponnesischen Krieges (zwischen 431 und 404 v. Chr.), aus dem es siegreich hervorging. Die entscheidende Schlacht von Leuctra im Jahr 371 v. Chr. beendete die spartanische Hegemonie, obwohl der Stadtstaat seine politische Unabhängigkeit bis zur römischen Eroberung Griechenlands im Jahr 146 v. Chr. Beibehielt. Nach der Teilung des Römischen Reiches erlebte Sparta einen langen Niedergang, vor allem im Mittelalter, als viele seiner Bürger nach Mystras zogen. Das moderne Sparta ist die Hauptstadt der südgriechischen Region Lakonien und ein Zentrum für die Verarbeitung von Zitrusfrüchten und Oliven.

Sparta war im antiken Griechenland einzigartig für sein soziales System und seine Verfassung, die angeblich vom halbmythischen Gesetzgeber Lykurgus eingeführt wurden. Seine Gesetze konfigurierten die spartanische Gesellschaft so, dass sie um jeden Preis die militärischen Fähigkeiten maximierte und alle sozialen Institutionen auf militärische Ausbildung und körperliche Entwicklung konzentrierte. Die Einwohner von Sparta wurden in Spartiaten (Bürger mit vollen Rechten), Mothakes (freie, von Spartanern abstammende Nicht-Spartiaten), Perioikoi (freie Nicht-Spartiaten) und Heloten (staatliche versklavte nicht-spartanische Einheimische) geschichtet. Spartiate Männer durchliefen die rigorosen agoge Trainingsplan, und spartanische Phalanx-Brigaden galten weithin als die besten im Kampf. Spartanische Frauen genossen erheblich mehr Rechte als anderswo in der klassischen Antike.

Sparta war zu seiner Zeit und auch in der westlichen Kultur nach der Wiederbelebung der klassischen Gelehrsamkeit häufig ein Thema der Faszination. Die Bewunderung von Sparta wird als Lakonophilie bezeichnet. Bertrand Russell schrieb:

Sparta hatte eine doppelte Wirkung auf das griechische Denken: durch die Realität und durch den Mythos. Die Realität ermöglichte es den Spartanern, Athen im Krieg zu besiegen. Der Mythos beeinflusste Platons politische Theorie und die unzähliger nachfolgender Schriftsteller. [Die] Ideale, die sie befürwortet, hatten einen großen Anteil an der Gestaltung der Lehren von Rousseau, Nietzsche und dem Nationalsozialismus. [4]


Waren die Spartaner wirklich die größten Krieger aller Zeiten?

Es wird gerade niemanden überraschen, dass die 300 Filme sind keine historisch korrekten Darstellungen der Spartaner, aber die Filme stützen sich auf einen bestehenden Mythos. Wir alle sind mit dem Gedanken aufgewachsen, dass die Spartaner die ultimativen militärischen Bösewichte sind. War das wahr?

Die spartanischen Triumphe

Niemand konnte leugnen, dass die Spartaner eine der am eindrucksvollsten organisierten militaristischen Kulturen der Geschichte waren. Ihre Art der Kriegsführung, eine acht Personen tiefe, unerschütterliche Wand aus Schilden und Speeren, brach fast jeden, der sich ihnen entgegenstellte. Ihr intensives Training, das mit acht begann und offiziell zehn Jahre dauerte – und inoffiziell nie aufhörte – sorgte für eine absolute Disziplin. Ihr Anteil an der Schlacht von Thermopylae im Jahr 480 v. Chr. gilt zu Recht als einer der Wendepunkte der Geschichte.

In gewisser Weise wird ihnen zu wenig Kredit gegeben. Sie waren nicht das arglose, undifferenzierte, stumpfe Instrument, für das sie so oft gehalten werden. Sie hatten unterschiedliche Kampfkräfte – Armeen, Marinen und Elitetruppen. Wie alle erfolgreichen Militärs beschäftigten und förderten sie geschickte Taktiker.

Spartaner gehörten zu den ersten Kampftruppen, die die Bedeutung von Spionage und Infiltration erkannten. Die Kryptoea, eine speziell ausgebildete Einheit, fungierte als etwas zwischen Spionagedienst und Geheimpolizei und behielt die eroberten Gebiete und die Truppen im Inland im Auge. Das spartanische Reich war zwar klein im Vergleich zu den Weltreichen, aber im Vergleich zu denen seiner Nachbarn groß. Sie hielten es Hunderte von Jahren. Dies war kein Unfall.

Die Gesellschaft im Hintergrund

Es ist mittlerweile allgemein bekannt, dass die Spartaner eine Sklavenhaltergesellschaft waren. Während ein Verlust für die Perser für die Spartaner die Versklavung bedeutet hätte, könnte es für die eroberten Gebiete um Sparta Freiheit bedeutet haben. Was nicht oft diskutiert wird, ist die Art und Weise, wie eine Sklavenhaltergesellschaft Sparta geprägt hat. Von Anfang an waren die Sklaven oder Heloten den Spartanern zahlenmäßig überlegen.

Alle Sklavenhaltergesellschaften fürchten einen Sklavenaufstand. Die Spartaner hatten mehr zu befürchten als die meisten anderen. Der konzertierte Militarismus ihrer Gesellschaft war kein Ausdruck sportlicher Leistungsfähigkeit oder ein Ideal der Stärke. So blieben sie am Leben. Je mehr Sparta expandierte, desto weniger konnten sie es sich leisten, ihre Wachsamkeit zu verlieren. Sparta war, wie viele Kulturen mit einer Geheimpolizei, eine Kultur der Paranoia.

Während eines Helotenaufstands schickte Athen Truppen, um Sparta zu helfen, die Rebellion niederzuschlagen. Die Spartaner schickten die Athener zum Packen. Sie wollten nicht, dass die athenischen Werte unter der spartanischen Bevölkerung und insbesondere der Helotenbevölkerung verbreitet werden. Heute werden die Spartaner als freiheitsliebende Kultur dargestellt – auch wenn sie nur ihre eigene Freiheit schätzten. In Wahrheit wurden ihre Handlungen und Gedanken von der Regierung und dem Gesetz in Einklang gebracht.

Was nicht heißen soll, dass die Spartaner keine Freiheit genossen. Ihre Frauen genossen die größte Freiheit in der antiken griechischen Kultur und wurden ermutigt, zu lesen, zu schreiben, Land zu besitzen, sich politisch zu äußern und Sport zu treiben. Die oberen Ränge der Krieger, die Schlachten überlebt und Rang und Macht erlangt hatten, wurden geehrt und erhielten freie Hand.

Die dunkle Seite dieser freien Hand wird von keinem geringeren als einem der sagenumwobenen 300 veranschaulicht. Aristodemus war einer der Krieger bei Thermopylae. Er und ein weiterer Soldat erkrankten zu Beginn des Kampfes an Augeninfektionen. Leonidas, ihr König und Kommandant, befahl ihnen, nach Hause zu gehen.

Der andere Krieger ließ sich am letzten Tag der Schlacht von einem Sklaven zum Feld führen. Aristodemus gehorchte unterdessen den Befehlen und ging nach Hause. Er wurde als "Zitterer" gebrandmarkt und erlitt das Schicksal eines jeden, der als mutlos galt. Er hatte Aufnäher auf seinen Umhang genäht, die alle wissen ließen, dass er ein Feigling war. Alle seine Bekannten sollten ihn ignorieren. Wenn ihn jemand bei öffentlichen Veranstaltungen aus dem Weg räumte, musste er gehorchen, egal wer sie waren.

Die Spartaner waren frühe Eugeniker, und da Aristodemus bewiesen hatte, dass seine Gene fehlerhaft waren, durften seine Töchter nicht mehr heiraten.

Ein Jahr später, als die Spartaner einer weiteren ankommenden Persermacht gegenüberstanden, durfte Aristodemus kämpfen und rannte eifrig in den Tod. Seine Sterbebereitschaft wurde notiert, sein Status als Feigling wurde offiziell widerrufen und seinen Kindern wurde die Zucht nicht mehr untersagt. Entweder würden spartanische Soldaten bis zum Tod kämpfen, oder die spartanische Gesellschaft würde sie wünschen, sie hätten es getan.

Nichts davon negiert die beeindruckenden spartanischen Militärsiege, aber es stellt sie in einen Kontext. Wenn wir uns "Kriegerkulturen" oder "militaristische Gesellschaften" vorstellen, werden sie uns oft als Kulturen dargestellt, die sich auf Ehre, Tapferkeit, Freiheit oder sogar nur auf den Rausch des Kampfes konzentrieren. So sehen viele die Spartaner und wahrscheinlich auch die Spartaner sich selbst – aber Idealismus war nicht das, was ihre Gesellschaft geschaffen hat. Ihr Militär war eine praktische Lösung für ein Problem. Schließlich wurde es die einzige Lösung für dieses Problem.

Und obwohl einzelnen Kriegern beigebracht wurde, dass Mut die ultimative Tugend ist, wurde ihr Idealismus durch mehr als nur Moral gestützt. Jeder Soldat wusste, er konnte sein Leben riskieren und alles haben oder es behalten und nichts haben. Es war nicht der Tod vor der Schande. Es war der Tod vor endlosem Missbrauch und Verachtung.

Die Spartaner waren bei Thermopylae nicht allein

Geh, erzähl es den Spartanern, Fremder, der vorbeikommt

Dass wir hier lügen, ihren Gesetzen gehorchend.

Dieses Gedicht von Simonides von Ceos erinnert an die berühmteste Schlacht der westlichen Geschichte. Die angreifende persische Armee, die in einen Engpass gezwungen war, wurde von nur 300 Spartanern in Schach gehalten. Und ein paar Hundert ihrer Sklaven. Und ungefähr tausend andere Griechen aus verschiedenen Stadtstaaten. Außerdem gab es in der Nähe eine Seeschlacht, um die Perser davon abzuhalten, einfach zu sagen: "Schieß es" und um die spartanische Streitmacht herumzusegeln.

Die persische Invasion fand zu einem ungünstigen Zeitpunkt für die Spartaner statt. Die Olympischen Spiele fanden statt, ebenso wie ein religiöses Fest. Wenn die Spartaner eine Sache so ernst nahmen wie ihre Kämpfe, dann war es ihre Religion. Sie konnten die Feierlichkeiten nicht aufgeben, aber jeder, auch die anderen griechischen Stadtstaaten, kannte die Bedrohung durch die Perser. Am Ende führte Leonidas eine Elitegruppe von 300 Spartanern zum Kampf. (Leonidas fühlte sich möglicherweise besonders unter Druck gesetzt, zu gehen, da es Gerüchte gab, dass er den vorherigen König von Sparta getötet und dessen Tochter geheiratet hatte, um den Thron zu besteigen.) Andere Stadtstaaten stellten Soldaten und die Gesamtstreitmacht zur Verfügung bei Thermopylae war 5000.

Nach einigen Tagen der Kämpfe, in denen die Griechen den Pass hielten, fanden die Perser einen Ziegenpfad entlang der Hügel, der es ihnen ermöglichte, die Griechen zu flankieren. Es ist nicht klar, ob ein Verräter die Griechen aufgegeben hat oder ob die Perser es einfach bei der Erkundung der Gegend gefunden haben. (Wir sollten uns jedoch frei fühlen, den Ziegen die Schuld zu geben.)

Griechische Läufer, die auf dem Weg stationiert waren, warnten Leonidas, und er befahl den meisten anderen Soldaten nach Hause. Es stand außer Frage, dass die Spartaner bleiben würden. Sie stellten auch freundlicherweise ihre eigenen Sklaven zur Verfügung. Überraschend ist die Tatsache, dass mindestens tausend andere Griechen sich entschieden haben zu bleiben, weil sie wussten, dass sie massakriert werden würden. Die Spartaner führten die Truppen bei Thermopylae an, und ihre Tapferkeit steht außer Frage. Sie waren nicht die einzigen Soldaten, die tapfer blieben. Die Spartaner waren nicht nur die einzigen, die bei Thermopylae starben – sie waren nicht einmal die Mehrheit. Sie hatten jedoch die beste PR.

Die spartanischen Niederlagen

Schon zu ihrer Zeit wurden Spartaner für ihre Kampffähigkeiten verehrt. Ihre Aufführung bei den Thermopylae wurde zu einem zeitgenössischen Mythos, und einige Historiker glauben, dass sie ganz Griechenland versammelt hat, um den persischen Übergriffen erfolgreich zu widerstehen. Davon abgesehen waren sie nicht ungeschlagen.

Die berüchtigtste Niederlage Spartans war während des Peloponnesischen Krieges, einem jahrzehntelangen Krieg zwischen Athen und Sparta, der nicht lange nach dem Ende der persischen Bedrohung begann. Die Niederlage schockierte ganz Griechenland, auch Athen und Sparta, denn die Spartaner wurden nicht einfach geschlagen. Sie ergaben sich.

Es war die Schlacht von Sphacteria im Jahr 425 v. Sphacteria war eine kleine Insel, technisch gesehen in Spartas eigenem Territorium, auf der eine spartanische Streitmacht isoliert wurde, nachdem eine größere Schlacht nicht ihren Weg gegangen war. Die Athener belagerten die Spartaner, die sich gegen einige Klippen geschützt hatten, überschütteten sie mit Pfeilen und umzingelten sie schließlich. Die 120 Spartaner gaben ihre Waffen auf und ergaben sich.

Selbst zu dieser Zeit war es für einen Spartaner unerhört, sich zu ergeben. Darauf angesprochen, beschuldigte ein Spartaner die Athener, sie mit Pfeilen angegriffen zu haben, die er "Spindeln" nannte, statt "männliche Waffen". Mit anderen Worten: "Sie waren so schwächlich, dass wir uns ihnen ergeben mussten." zerquetschen, dass Sparta um Frieden verklagte. Die Athener ließen voller Zuversicht die Friedensgespräche scheitern – was sie wohl bedauert haben, als sie 404 v. Chr. den Krieg verloren. (Es ist bezeichnend, dass Sparta tatsächlich nach Persien ging, um das Geld zu verdienen, um die Flotte von Schiffen aufzustellen, die sie brauchten, um Athen zu besiegen.)

Eine andere Gruppe, um die Spartaner herumzuschubsen, war die berühmte Heilige Band von Theben. Theben stellte seine eigenen 300 Supersoldaten, obwohl sie nie Gegenstand eines Films waren, möglicherweise weil sie alle ein Liebespaar waren. Es ist auch möglich, dass die Sacred Band ihre Geschichten nie verfilmt hat, weil die Spartaner zu der Zeit, als sie gegründet wurden, bereits einige Hits hatten. Thebans gründeten die Band, kurz nachdem sie die Spartaner aus ihrer Hauptstadt geworfen hatten. Die Heilige Band gewann drei verschiedene Schlachten gegen spartanische Truppen.

In einer der Schlachten im Jahr 378 v. Chr. gewannen sie einfach dadurch, dass sie sich weigerten, den Spartanern auf ungünstigen Boden zu folgen. Die Spartaner hatten äußere Blockaden vor Theben durchbrochen und die thebische Armee zog sich hinter die inneren Mauern zurück. Als die Spartaner anstürmten, in der Hoffnung, die Thebaner dazu zu bringen, ihre Reihen zu brechen, wurde den Thebanern befohlen, eine Ruheposition einzunehmen und die Spartaner als Bluff zu bezeichnen. Die Spartaner gingen und beschwerten sich dann vorhersehbar, dass sie als Sieger der Schlacht betrachtet werden sollten, weil die Thebaner sie nicht richtig bekämpft hatten.

Die Heilige Bande kämpfte bei zwei verschiedenen Gelegenheiten direkt gegen die Spartaner und war jedes Mal zahlenmäßig unterlegen. In der Schlacht von Tegyra töteten sie zahlenmäßig zwei zu eins die spartanischen Kommandeure und stürmten die Reihen so kühn, dass die Spartaner einen Kanal öffneten, in der Annahme, dass die Thebaner ihn zur Flucht nutzen würden. Stattdessen griffen sie von innen an und schlugen die spartanischen Truppen in die Flucht. In der Schlacht von Leuctra machte die thebische Kavallerie kurzen Prozess mit den spartanischen Bodentruppen, obwohl die Thebaner eine Streitmacht von 6000 zu den Spartanern &# 10.000 befehligten.

Am Ende kam die größte Niederlage der Spartaner durch ihre eigenen Sklaven. Die militärischen Niederlagen forderten ihren Tribut von Sparta, ebenso wie die langsame Anhäufung von Feinden der Spartaner. Schließlich geschah die Katastrophe, die die Spartaner mit ihrer Kultur vermeiden wollten, und die Heloten rebellierten erfolgreich. Sparta wurde auf Sklaverei gebaut, und da die meisten seiner Sklaven weg waren, war es verarmt. Es löste sich in eine Art Disneyland auf, in dem traditionelle spartanische Rituale gegen Geld vor den Augen der Besucher durchgeführt wurden. Sein letzter König starb, als er als Söldner kämpfte, um Geld für die Stadt zu sammeln.

Kein Land fällt anmutig, und keine Entität kann seinem Mythos gerecht werden. Der Sinn des Mythos besteht darin, eine inspirierende Geschichte zu einer perfekten zu machen. Die spartanische Legende, die Legende der Supersoldaten, basierte zwar auf der Realität, war aber selbst in der Zeit der Spartaner nicht vollständig anwendbar. Der Mythos der 300, der Thermopylen und von Sparta als einer Kultur perfekter Krieger hat Wert. Die Realität von Sparta als unvollkommene Gesellschaft tut es auch.


Sparta: Warriors & Geschichte

Die Spartaner waren die beeindruckendsten Krieger der Geschichte. Sie widmeten ihr ganzes Leben der Kriegsführung. Ihnen wurde beigebracht, Kälte, Hunger und Schmerzen zu ertragen, ihr Mut auf dem Schlachtfeld war unübertroffen. Der spartanische Kodex bestand darin, hart zu kämpfen, Befehle ohne Frage zu befolgen und zu sterben, anstatt sich zurückzuziehen oder sich zu ergeben. Um all dies zu erreichen, hat Sparta alles geopfert, was das Leben lebenswert macht. Ich glaube, der Preis war zu hoch, sie sind zu weit gegangen und haben alles, was in Sparta kreativ und menschlich war, ausgeschaltet. Eine Kultur, die sich nicht ändern oder anpassen kann, überlebt nicht. Genau dies geschah, nach einer einzigen großen Niederlage im Jahr 360 v. Chr. war Sparta kein bedeutender Faktor mehr in der Region (Isaac Asimov, 1965, S. 178).

Die ursprünglichen Gründer von “modern” Sparta waren die Dorier. Um 1100 v. Chr. diese Wilde kamen aus dem Norden in das heutige Griechenland. Sie griffen die dort florierende mykenische Zivilisation an und besiegten sie schnell. Das Geheimnis der bemerkenswerten Siege gegen die Mykener war Eisen, die Dorier verstanden es, eiserne Waffen zu schmieden, die die Bronzewaffen der Mykener völlig übertrafen (Carl Roebuck, 1966, S. 119).

In mykenischer Zeit war Sparta eine bedeutende Stadt gewesen, aber nach der Eroberung durch die Dorianer verlor es an Bedeutung. In den nächsten dreihundert Jahren erholte es sich und begann zu gedeihen. Um 800 v. Chr. herrschte sie über die Region Lacedonia.

Bis etwa 650 v. Chr. war Sparta so ziemlich wie jeder andere griechische Staat. Sie hatten Musik, Kunst und Poesie. Im 7. Jahrhundert kam ein Musiker namens Terpander nach Sparta und ließ sich dort nieder. Er wird als “Vater der griechischen Musik bezeichnet,” er soll auch die Leier (ein harfenähnliches Instrument) verbessern. Der bekannteste spartanische Musiker war Tyrtaeus. Er lebte während des Zweiten Messenischen Krieges und seine Musik inspirierte viele spartanische Soldaten zu neuen Höhen der Tapferkeit (Isaac Asimov, 1965, S. 53).

Aber dann geschah etwas, ein Krieg mit den Messiniern. Der Erste Messenische Krieg brach 730 v. Chr. aus, als die Spartaner in Messenien einmarschierten, um mehr Land zu erobern. Nach 20 langen Kriegsjahren mussten sich die Messenier ergeben. Sie wurden zu Heloten (Sklaven/Arbeiter ohne Rechte) gemacht und rücksichtslos unterdrückt. Sie erhoben sich 685 v.

Diese Kriege waren der Wendepunkt der spartanischen Geschichte. Fast ein halbes Jahrhundert Konflikt hatte die Spartaner sehr kriegerisch gemacht. Es schien ihnen, als würden die Heloten wieder aufstehen, wenn sie ihre Wachsamkeit auch nur ein wenig lockern würden.

Die Spartaner gingen zu extremen Extremen, um sicherzustellen, dass dies nicht passierte. Im Alter von sieben Jahren wurde ein Junge aus seiner Familie genommen und militärisch ausgebildet. Sein wahres Zuhause war seine Kaserne, seine Familie, seine Einheit. Sie härteten ihre Körper mit unzähligen Übungen und wilden Spielen ab, ihnen wurde beigebracht, vom Land zu stehlen und davon zu leben. Ein junger Soldat wurde zur Strafe ausgepeitscht oder um ihn widerstandsfähiger gegen Schmerzen zu machen. Mit 20 Jahren durfte er endlich heiraten, war aber noch im Militärdienst. Erst mit 60 Jahren durfte er aus der Armee ausscheiden (National Geographic Society, 1968, S. 178).

Für einen spartanischen Krieger war Kapitulation undenkbar, sogar der Tod war vorzuziehen. Um zu fliehen, musste ein Soldat seinen schweren Schild niederwerfen (der ihn bremsen würde), wenn er starb, würde er ehrenvoll auf seinem Schild nach Hause getragen. Aus diesem Grund wiesen spartanische Mütter ihre Söhne an, aus einem Kampf „mit ihrem Schild oder auf ihnen“ zurückzukehren (V. M. Hillyer, E. G. Huey, 1966, S. 27)

Eine der Funktionen des spartanischen Systems bestand darin, den Staat von Schwächlingen zu befreien. Bei der Geburt wurde jedes Kind von einem Inspektorenausschuss inspiziert. Wenn das Kind schwach oder deformiert war, wurde es auf einem Hügel zum Sterben zurückgelassen. Spartanische Frauen wurden aufgefordert, sich zu bewegen und in Form zu bleiben, damit sie gesunde Nachkommen haben.

Ein echter Spartaner Lebensinhalt war der Krieg, ihr ganzes Leben drehte sich darum. Sie überließen die Landwirtschaft und die Produktion ihren Sklaven/Arbeitern, den Heloten. Dadurch litt ihre Kultur, sie existierte fast nicht. Beispielsweise wurde nach 600 v. Chr. der Import von Luxusgütern wie Elfenbein oder Gewürzen eingestellt. Offensichtlich wurde der Geschmack für solche Ablässe verweigert, als die Spartaner Krieger wurden. Sie mochten den Handel so sehr, dass sie anstelle von Münzen schwere Eisenstangen für Geld verwendeten. Diese Ruten waren schwer zu tragen und entmutigten Handel und müßiges Einkaufen (National Geographic Society, 1968, S. 177).

Das Essen in einer typischen spartanischen Kaserne sollte einen Menschen sättigen und am Leben erhalten, aber mehr nicht. Eine alte Geschichte erzählt die Geschichte von zwei Außenseitern, die in einer spartanischen Kaserne zum Essen eingeladen wurden. Einer der beiden nippte an der schwarzen Brühe aus einer Schüssel, legte seinen Löffel hin und flüsterte: „Jetzt weiß ich, warum die Spartaner den Tod nicht fürchten“ (Isaac Asimov, 1965, S. 52)

Sogar normale Konversationen hörten auf (die meisten Griechen reden gerne, von der Antike bis heute). Spartaner sprach sehr kurz und auf den Punkt. Sie waren alle geschäftlich. Tatsächlich bedeutet das Wort “laconic” (von Laconia, ein anderes Wort für Sparta) prägnant zu sprechen (Isaac Asimov, 1965, S. 53).

Für eine Weile schien es, als ob sich all diese Opfer gelohnt hätten. Tatsächlich waren die Spartaner beeindruckende Krieger, selbst wenn sie zahlenmäßig unterlegen waren. Im Jahr 480 v. Chr. hielt eine Streitmacht von 300 Spartanern die Thermopylen, einen wichtigen Pass während des Krieges gegen Persien. Sie hielten den Pass zwei Tage lang, bis ein Verräter den Persern einen anderen Weg zeigte. Die Spartaner weigerten sich, sich zurückzuziehen und kämpften bis zum bitteren Ende, bis jedermann getötet wurde. Sie hielten die Perser jedoch lange genug zurück, damit die verbleibenden griechischen Armeen fliehen konnten (V. M. Hillyer, E. G. Huey, 1966, S. 27). Leider reicht militärische Stärke nie aus, um eine Kultur am Laufen zu halten, andere Dinge sind wichtig, wie Musik oder Literatur. Zur gleichen Zeit in der Geschichte waren die anderen griechischen Völker sehr aktiv in den Künsten, Wissenschaften und Philosophien. Insbesondere Athen befand sich in seinem "Goldenen Zeitalter". Unter der Führung von Perikles erreichte Athen den Höhepunkt seiner Macht und seines Ruhms.

Während dieser Zeit wurde der Parthenon gebaut, es ist vielleicht das perfekteste Bauwerk, das jemals gebaut wurde und mit Sicherheit das berühmteste. Phidias, das Genie hinter dem Parthenon, schnitzte auch die Zeus-Statue in Olympia, die sich im Stadion befindet, in dem die Olympischen Spiele (eine weitere griechische Errungenschaft) stattfanden. Diese Statue wurde von späteren Griechen als eines der Sieben Weltwunder aufgeführt. Die Athener waren gute Bildhauer und schufen viele schöne Statuen von Menschen, Tieren und Gegenständen (Isaac Asimov, 1965, S. 133).

Die Athener haben wohl die wichtigsten literarischen Figuren zwischen der Zeit von Homer und Shakespeare hervorgebracht. Diese drei Männer Aischylos, Sophokles und Euripides trugen dazu bei, die Schauspielkunst voranzutreiben. Sie waren die ersten, die Kostüme, Masken, Requisiten und andere Utensilien verwendeten, um Schauspieler für das Publikum sichtbarer zu machen. Zusammen haben diese Autoren über 280 Stücke produziert, von denen einige noch heute überliefert sind (Isaac Asimov, 1965, S. 134).

Die Wissenschaft war ein weiteres Feld, in dem sich die „normalen“ Griechen hervorgetan haben. Männer wie Anaxagoras glaubten, dass die Sterne nicht spezieller oder magischer seien als die Erde. Sonne, Sterne und Planeten, sagte er, seien flammende Felsen. Lecippus, der um 450 v. Hippokrates wurde 460 v. Chr. auf einer Insel vor der Küste Kleinasiens geboren. Er war der erste Mensch, der eine vernünftige Medizintheorie aufgestellt hat, eine, die nicht von Dämonen oder Geistern abhängig war. Viele nennen ihn deshalb den “Vater der Medizin.” Der “Hippokratische Eid” wird auch heute noch von Medizinstudenten nach ihrer Ausbildung abgelegt (Isaac Asimov, 1965, S. 135).

Viele berühmte antike Philosophen waren Griechen, diese Leute versuchten zu lehren, wie die Menschen ihr Leben führen sollten. Am bekanntesten ist wohl Sokrates, der während des “Goldenen Zeitalters” von Athen lebte. Sokrates glaubte, dass jeder von uns ein Gewissen hat, das uns sagt, was richtig und falsch ist. Er wird von vielen als der weiseste Mann angesehen, der je gelebt hat. Wir verdanken diesen alten Griechen viel, die die Grundlage für so viel gelegt haben, was wir heute wissen.

Denken Sie daran, dass die Stadt Sparta, während die Griechen all dies erreichten, selbst auf dem Höhepunkt ihrer Macht sehr eintönig war und keine Mauern hatte. Ein Historiker bemerkte: „Die Wälle (Wände) sind ihre Männer.“ Es war im Grunde eine Ansammlung von fünf Dörfern, die im Vergleich zu Athen erbärmlich aussahen (National Geographic Society, 1968, S. 177). Heute ist von Sparta nur noch wenig übrig.

Sparta fiel schließlich nach einer Schlacht gegen die vereinten Streitkräfte von Athen und Theben im Jahr 362 v. Diese Niederlage zerstörte Spartas Armeen und ließ sie entlarvt. Epaninondas, der Anführer der thebischen Armee, errang einen totalen Sieg und stand bald vor den Toren Spartas. Nach diesem Verlust würde Sparta nie zu seinem früheren Selbst zurückkehren (Isaac Asimov, 1965, S. 178).

Um militärischen Ruhm zu erlangen, gaben die Spartaner fast alles auf. Später bewunderten Griechen aus anderen Stadtstaaten die spartanische Lebensweise, weil sie so edel wirkte. Sie waren falsch, so zu denken, für Kunst, Musik, Literatur und andere ähnliche Beschäftigungen haben sie nichts gespendet.

Sie hatte nur eine grausame, unmenschliche Lebensweise zu bieten, abhängig von einer barbarischen Sklaverei des Großteils ihrer Bevölkerung, mit nur einer Art blinden Tiermut als Tugend. Schon bald war die spartanische Lebensweise mehr Show als Substanz, Sparta schien stark zu sein, solange sie siegreich war, aber andere Staaten konnten eine Niederlage überleben und wieder aufsteigen. Nach einer einzigen großen Niederlage (gegen Theben) verlor Sparta ihre Vorherrschaft über Griechenland. Dieser katastrophale Verlust deckte den spartanischen Betrug auf und beseitigte sie.

– Asimov, Issac. (1965). Die Griechen Ein großes Abenteuer. Boston: Houghton Mifflin Company

– Hillyer V. M., E. G. Huey. (1966). Antike Welt 500 v. Chr. – 500 n. Chr.. New York: Meredith Press

– National Georgraphic Society. (1968). Griechenland und Rom Baumeister unserer Welt. Washington D.C.: Autor

– Rehbock, Carl. (1966). Die Welt der Antike. New York: Charles Scribners Söhne

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Autor: William Anderson (Schoolworkhelper-Redaktion)

Tutor und freiberuflicher Autor. Lehrer für Naturwissenschaften und Liebhaber von Essays. Zuletzt überprüfter Artikel: 2020 | St. Rosmarin Institution © 2010-2021 | Creative Commons 4.0


Der spartanische Weg: Die Denkweise und Taktik eines kampfbereiten Kriegers

Willkommen zurück zu unserer Serie über The Spartan Way, die die Lektionen beleuchten soll, die die alten Spartaner modernen Männern beibringen können – nicht in ihren Einzelheiten, aber in der allgemeine Grundsätze die darunter liegen und heute noch extrahiert und angewendet werden können.

Auf ihrem Höhepunkt war die spartanische Armee die dominanteste und gefürchtetste Militärmacht im antiken Griechenland, und ihr Können beruhte auf der einzigartigen Mentalität und Strategie, die sie in die Kriegskunst einbrachte.

In diesem letzten Teil der Spartan Way-Reihe werden wir eine umfassende, inspirierende und durch und durch faszinierende Tour durch die grundlegende Denkweise und Taktiken unternehmen, die es diesen Kriegern ermöglichten, erbittert zu kämpfen und als Sieger hervorzugehen.

Es gibt Macht in der Erscheinung

Spartanische Männer verfügten nicht nur über die Fähigkeiten und das Training, um ihren Ruf als beeindruckende Krieger zu untermauern, sie steigerten diesen Ruf — und ihre Wirksamkeit auf dem Schlachtfeld —, indem sie ein äußeres Erscheinungsbild kultivierten, das ihren inneren Fähigkeiten entsprach.

Die Spartaner terrorisierten ihren Feind, bevor sie auch nur auf Speerlänge zu ihnen kamen. Während sie auf den Befehl zum Vorrücken warteten, standen sie aufrecht und fest in Formation, und alles, von ihrer Kleidung bis hin zu ihrer Ausrüstung, zeugte von Stärke, Disziplin und Wildheit.

Spartanische Krieger trugen eine scharlachrote Tunika und einen Umhang (die vor dem Kampf abgelegt wurden), denn Xenophon erzählt uns, dass die Farbe "die geringste Ähnlichkeit mit Frauenkleidung hat und am besten für den Krieg geeignet ist". Die letztere Aussage führte zu der apokryphen Idee, dass Rot auch deshalb gewählt wurde, weil es Blut besser verbarg – eine Wunde und eine Schwäche vor dem Feind verbergen konnte.

Über seiner Tunika und an seinem Arm hing der spartanische Hoplit eine Rüstung und einen Schild, der glänzend poliert war und in der Sonne glänzte.

Spartanische Männer trugen ihre Haare lang – ein Stil, der einst in ganz Griechenland verbreitet war, aber an dem die Lacedaemonianer festhielten, nachdem andere Stadtstaaten zu kürzeren Schnitten übergegangen waren. Für die Spartaner symbolisierte langes Haar, ein freier Mann zu sein, und sie glaubten, sagt Plutarch, "dass es die Schönen anmutiger und die Hässlichen schrecklicher machte". Die Spartaner hielten sich gepflegt, flochten oft diese langen Locken und hielten auch ihre Bärte sauber.

Auf ihren Köpfen wurde ein krönender Ausrüstungsgegenstand platziert, den der Erzähler von Steven Pressfields Tore des Feuers (ein in vielen Details genaues Werk historischer Fiktion) beschreibt als das „schrecklichste von allen“:

„Das Theater des Terrors, das von der hellenischen Phalanx dargeboten wird, weiter zu ergänzen. . . waren die leeren, ausdruckslosen Gesichter der griechischen Helme, mit ihren bronzenen daumendicken Nasalen, ihren ausgestellten Backenstücken und den unheiligen Vertiefungen ihrer Augenschlitze, die das gesamte Gesicht bedeckten und dem Feind das Gefühl vermittelten, dass er keinen Kreaturen gegenüberstand aus Fleisch wie er selbst, aber eine grässliche, unverwundbare Maschine, erbarmungslos und unauslöschlich.“

Das beeindruckende Erscheinungsbild des spartanischen Helms wurde noch dadurch verstärkt, dass er „von einem hohen Rosshaarkamm überragt wurde, der, während er im Wind zitterte und zitterte, nicht nur den Eindruck einer beängstigenden Größe und Statur erweckte, sondern auch einen unvorstellbaren Anblick verlieh“ in Worten kommuniziert, sondern muss gesehen werden, um verstanden zu werden.“

Die Kleidung und Ausrüstung des spartanischen Kriegers wirkte sich in zweierlei Hinsicht zu seinem Vorteil aus: 1) sie ließ den Soldaten selbst wilder, unbesiegbarer und selbstbewusster wirken und 2) sie schüchterte das Tageslicht aus seinem Feind ein.

Die Macht des Aussehens der Spartaner milderte die feindliche Linie, bevor sie sie überhaupt traf, und trug zu einem Ruf für Stärke bei, der Feinde manchmal davon abhielt, überhaupt gegen sie zu kämpfen.

Führe immer ein Ritual vor dem Kampf durch

“Halten Sie Ihre Männer beschäftigt. Wenn es keine Arbeit gibt, mach es nach, denn wenn Soldaten Zeit zum Reden haben, wird ihr Reden zu Angst. Action hingegen macht Lust auf mehr Action.” —Tore des Feuers

In Herodot’ Geschichten, schreibt er, dass König Xerxes, Herrscher des persischen Reiches, im Vorfeld der Schlacht von Thermopylae „einen berittenen Kundschafter schickte, um zu sehen, wie viele [Spartaner] es gab und was sie taten“. Was hat der Scout beobachtet? "Er sah einige der Männer nackt trainieren und andere ihre Haare kämmen."

Vor der Schlacht hielten spartanische Krieger ihre Nerven in Schach, indem sie sich mit verschiedenen Aufgaben und körperlichen Ritualen beschäftigten. In ihrer Jugend hatten sie Verse des Dichters Tyrtaios auswendig gelernt, die sie sich selbst rezitierten und auf ihrem Feldzug sangen und sangen. In den Tagen vor der Schlacht trainierten sie vor dem Frühstück, erhielten nach dem Essen weitere militärische Unterweisung und Ausbildung und nahmen am Nachmittag an Übungen und sportlichen Wettkämpfen teil. In Momenten der Ruhe putzten und pflegten die Männer ihre Haare und polierten die Messingaußenseiten ihrer Schilde.

Als es an der Zeit war, auf den Feind zu marschieren, erlaubte das Flötenspiel den Spartanern, den Takt perfekt zu halten, und als Ergebnis dieser Musik sowie ihrer anderen spannungsabbauenden, mutmachenden Rituale rückten sie auf den Feind zu in einer langsamen, stetigen Prozession, die den oben beschriebenen Einschüchterungsfaktor nur noch verstärkte.

Ein Krieger kann sowohl wild als auch ehrfürchtig sein

Wir neigen dazu, die Spartaner als wilde, selbstsichere Krieger zu betrachten. Aber während keine Streitmacht leichter dafür zu entschuldigen war, sich ausschließlich auf ihre eigenen Kräfte und Fähigkeiten zu verlassen, waren sich die Spartaner tatsächlich der Existenz größerer Streitkräfte bewusst und wurden von ihnen gedemütigt.

Die Spartaner waren ein äußerst ehrfürchtiges Volk. “From an early age,” Paul Rahe writes, they were “imbued with a fear of the gods so powerful that it distinguished them from their fellow Greeks.” Indeed, piety served as “the foundation of Spartan morale.”

Before embarking on a campaign, every morning while on it, and immediately preceding battle, oracles were consulted, sacrifices were made, and omens were examined. The sanction, or censure, of the gods was sought for every decision.

So too, religious obligation came even before martial duty. The Spartans delayed sending a deployment to the Battle of Marathon because the call came in the middle of a religious festival. For the same reason, Leonidas sent only a small advance guard to Thermopylae instead of Lacedaemon’s main force.

The reverence of the Spartans could be called superstition, but it could also be called humility — an awareness of, and respect for, the forces of fate that ultimately, no matter one’s skill and preparation, can influence the outcome of an endeavor and cannot be wholly controlled.

Endurance Is the Foundation of Strength

In phalanx warfare, agility, cleverness, and speed were not as important as grit, fortitude, and stamina — sheer endurance. The lines of hoplite soldiers pressed forward with their shields, seeking to push back the enemy line, breach its ranks, and trigger a retreat. The virtues most needed by a Spartan warrior then were commitment, discipline, and the fortitude required to stand one’s ground and grind it out. Courage was certainly needed, but not the courage of intrepid boldness, but that which modern general George S. Patton called “fear holding on a minute longer.”

Once this is grasped, one can begin to better understand the rationale behind the agoge’s famous hardships: meager rations, limited bathing, a single cloak to wear year-round in all temperatures, beds made of reeds. And of course the endless rounds of vigorous exercise and sports. As Plato noted, Spartan training really amounted to a relentless series of endurance tests.

The end sought in such training was not hardship for hardship’s sake, but an adaptability, a tolerance for pain and for changing, challenging conditions — a mental toughness that bolstered physical toughness, and vice versa. The aim was to inculcate the kind of strength most needed by a Spartan warrior: that of being able to hold the line under pressure. As Patton put it: “A pint of sweat saves a gallon of blood.”

Speak (and Think) Laconically

The Spartan philosopher Chilon — one of the Seven Sages of Greece — famously said that “less is more,” and this was a maxim that guided the whole ethos of Lacedaemon — from its buildings to its citizens’ clothing and diet. Indeed, “Spartan” today remains a descriptor synonymous with simplicity, austerity, and frugality — a comfort with discomfort and a disdain for luxury.

The “less is more” principle also governed the language of the Spartans, who took a minimalist approach to speech which today we still refer to as “Laconic.” The ideal was to speak only when one had something important to say, and then only in short, terse bursts, pithy sayings, and the sharp, clever replies that characterized Laconic wit. The Spartans honed their words until they were as sharp as their spears — and just as sure to find their mark.

For example, legend has it that when Philip II sent a message saying, “If I enter Laconia, I will raze Sparta,” the Spartans sent but a one-word reply: “Wenn.” And of course there is the famous story of the soldier at Thermopylae who lamented to Leonidas that the Persians shot so many arrows that they darkened the sun. The warrior king’s reply? “Then we will fight in the shade.”

Socrates thought that the Spartans’ singular style of speech was a way of strategically getting others to underestimate them:

“they conceal their wisdom, and pretend to be blockheads, so that they may seem to be superior only because of their prowess in battle . . . This is how you may know that I am speaking the truth and that the Spartans are the best educated in philosophy and speaking: if you talk to any ordinary Spartan, he seems to be stupid, but eventually, like an expert marksman, he shoots in some brief remark that proves you to be only a child.”

It was also a field expedient way of speaking — you want to get straight to the point when yelling commands in the chaos of combat.

But the Laconic tactic of conserving speech may have also been a deliberate philosophical choice as historian Karl Otfried Müller speculated, “A habit of mind which might fit its possessor for such a mode of speaking, would best be generated by long and unbroken silence.” That is, if one wishes to make what he says count, he is forced to be more reflective before opening his mouth.

Achieve Mastery in Your Domain

“these men neither tilled the soil nor toiled at the crafts—but freed from labor and sleek with the palaestra’s oil, they exercised their bodies for beauty’s sake and passed their time in the polis . . . they were ready to do all and suffer all for this one accomplishment — noble and dear to human kind — that they might prevail over all against whom they marched.” –Josephus

The Spartans were more multi-dimensional than often imagined: the polis was almost universally literate, excelled in music and dance, produced sculptors, philosophers, and poets, and of course engaged in an array of sports and athletics.

Nonetheless, they did undoubtedly give intense, relentless focus to one area above all others: the development of martial skill and virtue. This was the highest form of excellence — the domain in which every warrior strove to achieve absolute mastery.

The Spartans did not dabble in warfare it was the pursuit around which all culture — education, relationships, politics — was structured and disciplined. Citizens were barred from farming or practicing a trade, and even from possessing gold or silver coins without the distractions of commerce and material acquisition, they could concentrate wholly on mastering the way of the warrior. Rahe writes:

“The Spartans were, as Plutarch remarks, ‘the servants of Ares,’ not Mammon. They were ‘the craftsmen of war,’ not the makers of pots. They had but one purpose in life: to gain a reputation for valor.”

While the militiamen of other cities spent the months outside the fighting season as farmers or craftsmen or merchants, the Spartans were full-time soldiers. As Plutarch observed, “they were the only men in the world for whom war brought a respite in the training for war.”

Dedicating themselves wholly to their vocation, they became the best at what they did, with an advantage over those who were mere dilettantes in the martial arts in an episode recounted by Plutarch, the Spartan king Agesilaus sought to convince Lacedaemon’s allies to join the polis in a war against Thebes, by essentially arguing that a single Spartan warrior was worth more than several men from other city-states:

“The allies said they had no wish to be dragged this way and that to destruction every year, they themselves so many, and the Lacedaemonians, whom they followed, so few. It was at this time, we are told, that Agesilaus, wishing to refute their argument from numbers, devised the following scheme. He ordered all the allies to sit down by themselves, and the Lacedaemonians apart by themselves. Then his herald called upon the potters to stand up first, and after them the smiths, next, the carpenters, and the builders, and so on through all the handicrafts. In response, almost all the allies rose up, but not a man of the Lacedaemonians for they were forbidden to learn or practice a manual art. Then Agesilaus said with a laugh: ‘You see, men, how many more soldiers than you we are sending out.’”

Fight From Habit, Not Feeling

As a result of this extraordinary focus on mastering a single domain — thirteen years of dedicated training, ten years of practice and real-life execution as a full-time soldier, and decades more of martial maintenance in the reserves — the ways of war become ingrained in the sinews of a Spartan soldier. Pressfield compares the preparation of this force with that of the militiamen mustered by other city-states:

“This process of arming for battle, which the citizen-soldiers of other poleis had practiced no more than a dozen times a year in the spring and summer training, the Spartans had rehearsed and re-rehearsed, two hundred, four hundred, six hundred times each campaigning season. Men in their fifties had done this ten thousand times. It was as second-nature to them.”

The summer soldier was not accustomed to the sights, sounds, and hardships of war their hands had not been calloused around the shaft of a spear their backs had not gotten used to the weight of their armor their eyes had not become inured to the sight of an advancing foe. Courage in these unfamiliar circumstances was a matter of trying to gin up a feeling — an emotion rallied in the supportive, rah-rah safety of one’s own line, and then utterly vaporized by contact with the enemy’s.

For the Spartans, courage was not a vulnerable and transitory state of mind, but the product of preparation and practice. In fact, they did not respect the solider who fought in an impassioned rage, believing such loud and belligerent posturing was used to hide one’s fear and lack of self-composure. Instead, they sought to embody the ethos of “the quiet professional” who simply sets out to do his job, and lives the classic motto voiced by coaches like Vince Lombardi: “Act like you’ve been there before.”

The courage of the Spartans was not born of feeling, but discipline.

It was not an emotion, but a habit.

Or as Pressfield observes in Gates of Fire, “War is work, not mystery.”

Conquer or Die

“And he who falls in the front ranks and gives up his spirit
So bringing glory to the town, the host, and his father
With many a wound in his chest where the spear from in front
Has been thrust through the bossy shield and breastplate
This man they will lament with a grievous sense of loss.”

“And disgraceful is the corpse laid out in the dust,
Thrust through from behind by the point of a spear.”

–Tyrtaeus

After the Battle of Thermopylae, a monument was placed atop the burial mound, where the last of the 300 Spartans died defending the pass, which reads:

“Go tell the Spartans, stranger passing by, that here obedient to their laws we lie.”

The epigraph is famous, but what was the “law” exactly to which these warriors stayed true?

According to Herodotus, the exiled Spartan king Demaratus gave an answer to Xerxes on the eve of the battle, when the Persian “King of Kings” inquired as to how much resistance to expect from the Greeks:

“As for the Spartans, fighting each alone, they are as good as any, but fighting as a unit, they are the best of all men. They are free, but not completely free—for the law is placed over them as a master, and they fear that law far more than your subjects fear you. And they do whatever it orders—and it orders the same thing always: never to flee in battle, however many the enemy may be, but to remain in the ranks and to conquer or die.”

The Spartan heading into battle didn’t save anything for the way back he faced the enemy head on without thought of retreat. He lived the ethos embodied in the charge given him by his mother and wife as he left for battle: “Come back with your shield or on it.”

This, ultimately, was the Spartan way.

Be sure to listen to our podcast with Paul Rahe all about Sparta:


Spartan Leadership, Loyalty and Legacy

With violence and strength being such critical elements of the society, it is a wonder that there weren&rsquot more violent uprisings or coups. However, as mentioned earlier, Spartan warriors were not only taught how to fight, but also imbued with a sense of honor and devotion to their city-state. Their individual accomplishments did not matter, only their role in the greater achievements of the Spartan state were considered important.

Furthermore, with enemies pressing in from every side, both foreign powers and other Grecian city-states, Spartans had to be uni-directional in their mindset, and the strict rigidity of hierarchy and social structure kept soldiers and citizens alike in line.

The legends of Spartan military might will surely persist, and while some of their exploits have reached Herculean standards, much of the admiration for Spartan military might is well-deserved. Beating back the Persians at the Battle of Thermopylae largely protected the rest of Greece from falling under Persian rule. Given Greece&rsquos key role as the birthplace of western society, Spartan heroics on the battlefield is something we should still respect to this day.


5. The custom of diamastigosis

Diamastigosis was the ritualistic flogging custom involving Spartan adolescents that took place in the temple of Artemis Orthia. Spartans were a disciplined clan that took to extremes. One such extreme was flogging. The flogging ritual was done so as to test the endurance level of young Spartan adolescent boys, and also to check their courage.

Since, all Spartan boys were inducted into military training from a very young age, they were needed to endure several hardships and pain. This ritual was a test to see whether they were fit for their future military endeavors or not. However, this ritual often led to causalities. There is a 3rd century AD amphitheater that was used to organize this ritual with spectators.


Dark Times in Ancient Greece
This was the Bronze Age, the time of Homers epic Iliad and a time when champions on the battlefield were heroes. They fought in full body armor, with figure eight shields for protection. They attacked with spears, swords and bows (which the Spartans considered cowardly) and used basic tactics like the mass charge. Routed armies were often massacred. Classical Greece proved to be a cauldron of military development and infantry tactics. The rugged terrain isolated groups and made the use of chariots and cavalry very difficult. This combined with frequent, massive invasions from the Balkans created an early arms race. In this super heated environment infantry tactics geared up very quickly, driven by the continuous warfare.

Ancient Spartan Warfare
The ancient Greeks found protection in natural citadels, or poleis, where they could defend themselves from raiding neighbors and pirates. Soon leaders of the each polis organized efforts to defend their crops and pastures and formed the political bases of the Greek city states. During the 6th and 7th century the Greeks reached their population limits and in an extraordinary event sent their surplus population abroad. The Greeks soon had colonies stretching from the North of the Black Sea to Spain. Each polis or several working together sponsored independent colonies, which intern became a trading and cultural extension of the original polis. These Greek colonies where generally welcomed by the indigenous populations and the trade in turn created wealth and a new middle class in Greek society back home.

In Peloponnesia excavations at Pylos and Nichoria have revealed for Messenia's late Bronze Age (1300s BC) a bureaucratic, agricultural kingdom ruled by the wanax at Pylos. The Messenians spoke Mycenaean Greek, and worshipped the Greek gods at local shrines. Later, Greeks believed a body of Dorians under Cresphontes invaded the country from the Northern Greece or Macedonia, establishing control over Peloponnesia. However, given that the Arcadian language is a direct and conservative descendent of Mycenaean Greek, it is more likely that the Dorians pushed the native Messenians into Arcadia if the invasion happened at all. The Dorians then merged with the previous inhabitants producing an the Messenian and Spartan tribes, groups that developed a strong national feeling. However, the relative wealth of Messenia in fertile soil and favourable climate attracted the expansionistic neighbouring Spartans. War broke out, it was said, as a result of the murder of the Spartan king Teleclus by the Messenians - which, in spite of the heroism of King Euphaes and his successor Aristodemus ended in the subjection of Messenia to Sparta (c. 720 BC). The numericaly inferior Spartans, realizing that they probably wouldn’t be as lucky the next time they fought the Messenians decided on a very rare course of action in the Greek world and set out to obtain complete military and social supremacy over their defeated neighbors. Two generations later the Messenians revolted and under the leadership of Aristomenes kept the Spartans at bay for some seventeen years (648 BC� BC). However, the stronghold of Ira (Eira) fell after a siege of eleven years and the Messenians where placed back under the heal of Sparta.

Bury and Meiggs, "A History of Greece," 4th Ed quotes. "As the object of the Spartans was to increase the number of lots of land for their citizens, many of the conquered Messenians (those who did not manage to leave the area) were reduced to the condition of Helots. Servitude was hard, though their plight might have been harder, for they paid to their lords only one-half of the produce of the lands which they tilled."

The Spartan poet Tyrtaeus describes how the Messenians endured the insolence of the masters:
"As asses worn by loads intolerable,
So Them did stress of cruel force compel,
Of all the fruits the well-tilled land affords,
The moiety to bear to their proud lords."

During the 7th century Lelantine War, a long war between the Greek trading powers Eretria and Chalcis and their allies, distracted the Greeks, Sparta made a power grab. The Spartans vowed to conquer their neighbors, Messenia, no matter how long and how many set backs they suffered. Messenia, a group of eight polis that had never quite united, had rich soil and that attracted the Spartans. The Spartan attack came as a surprise however it took two more decades to win the war. The numericaly inferior Spartans, realizing that they probably wouldn’t be as lucky the next time they fought the Messenians decided on a very rare course of action in the Greek world and set out to obtain complete military and social supremacy over their defeated neighbors.Two generations later the Messenians revolted, it took the Spartans took 17 years to bring them back under control, including an eleven year siege on the stronghold of Ira.

The next revolt didn’t breakout until 464 BC, but fear of Messenian uprisings would linger in the Spartans national memory for the rest of its existence. The Spartans called those who hadn’t fled helots and forced them into grueling servitude. However, the Spartans realizing that they were outnumbered four to one, and that the Helots would kill them at the first chance they got, fearful of the Messenians uprising the Spartans created a unique society among the Greeks. They used the helots as laborers and farmers to free the Spartan men for professional military service. Spartan life then became more militarized then any other city state, while the other Greeks became citizen/farmers and warriors the Spartan men all became professional warriors. In fact it was the only job available to a Spartan man. This freed them to launch military champions during any season while the other Greeks had to tend to their fields.

The society of the Spartans was considered strange to the other Greeks. They became obsessed with military power, focusing on exercise, discipline and their ability to endure any hardship. Around Greece they gained, and promoted, this reputation as a tough, unyielding and hardened society. When some diplomats visited from Athens they were given a black gruel for their meal, although this wasn’t standard Spartan fair, the Athenians returned home with tales about the Spartan’s disgusting food and obsession with warfare.

After their subjugation of Messenia the Spartans went to war against Argos, where they were taught a lesson. A Spartan army was defeated by a phalanx this formation of spearmen was a major advancement over the free for all tactics previously used. The Greek world took notice and soon the new middle class formed a warrior class based on phalanx heavy infantry tactics. These hoplites (named after their large shields or hoplons) became both a major political and military force throughout Greece. They employed basically the same tactics as the Argos but Spartan weapons were tweaked for efficiency in close order combat.

In a phalanx formation hoplites formed shieldwalls by overlapping their large shields, the left of each shield protecting the warrior to the left. Only the shins and head of the hoplite wear exposed, and these were well protected by grieves and helmets. The spears of the first three ranks of a phalanx formation could be used offensively. Although the phalanx was not a Spartan innovation they became the best hoplites in Greece through constant drilling. Individual Spartan warriors were highly disciplined and frequently exercised to increase their stamina, an important attribute when phalanxes clashed. (For more details on phalanx formations and tactics see Ancient Weapons: Spears or Greek Warriors - Hoplites and Phalanxes section).

Spartan Military Culture
From this environment was born the Spartan war machine, the era's pinnacle of heavy infantry tactics. The Spartans gained eternal military fame for their stand against the Persians at the battle of Thermopylae when 300 Spartan hoplites held off an entire Persian army and inflicted severe damage to it before succumbing to the vast Persian forces and dying to a man.

The Spartan armies dominated Greece after their victory in the exhausting Peloponnesian Wars (460 to 404 BC). Both their individual warriors and group tactics where honed to a perfection never before seen on the battlefield. The lifestyle of these ancient warriors has even become a word in the English language meaning sternly disciplined and rigorously simple, frugal, or austere. Spartan also means brave and undaunted.

Spartan Warriors: Birth and Training
The selection of Spartan warriors started before their birth. The Spartans encouraged athletic completion and the victors where held in high esteem. They married the strongest boys with the strongest girls and the fastest boys with the fastest girls in order to bread the best warriors. Infamously, the Spartan elders would inspect new born infants and any found to be imperfect, judged to be puny or deformed, were thrown from a cliff. The cliff was a chasm on Mount Taygetos known euphemistically as “The Deposits".

The training of Spartan warriors started when they were boys. They were sent to a military boarding school, or agoge, at age seven where they formed a class with other boys their age. Their education emphasized physical, mental and spiritual toughness and could be quite brutal. They where taught to endure hardship and pitted against each other in fights by their instructors. Adolescents were used to terrorize the Helots, and in a particularly nasty tradition called a Krypteia they were sent out at night with the goal of killing any helot precieved to be a threat or unlucky enough to be discovered out alone. Each fall the Spartans would declare war on the Helot making it legal to kill any Helot.

Spartan Military Duty & Hoplites
At age twenty the men of Sparta moved into the barracks and became full time soldiers. Even if they married, which they were expected to due, they lived in the barracks. Military service lasted until the age of forty, duty in the reserves lasted from forty to sixty years of age. In desperate time’s men as old as sixty-five could be called up to protect supplies.

Sparta was known for being the only Greek city without a city wall, a famous saying among Spartans went something like, “Our men are our walls.”

Spartan Armor
A hoplite typically had a bronze, muscled breastplate, a helmet with cheek plates, as well as greaves and other shin armor. They carried a bowl-shaped wood and bronze shield called an aspis or hoplon, and when worn a dispus. It was very heavy and protected the warrior from chin to knee. In Spartan military culture, throwing away a soldiers hoplon during a retreat like other routed hoplites was not acceptable. "Come home with this shield or upon it" was a there motto. Meanings, if you can’t come home victorious, then come home dead. Most Greek hoplites had family symbols on their shield, as the expensive equipment was often inherited from ones parents. In contrast, the Spartans (starting in 420 BC) had the same uniform instead of customized armor and the Greek letter lambda on their shield, referring to their homeland Lacedaemonia. They also wore a scarlet cape to represent them as Spartans, though the cape was never worn in combat.

Spartan Weapons
Their primary weapon was a spear around 7-9 feet (2.7 meters) in length called a doru. The doru had a leaf shaped spearhead on the business end and a spike on the other. The spike, called a “lizard killer” could be used to stand the spear up by planting it in the ground or it can be used to finish off fallen enemies that the formation is moving over. Additionaly, if the spearhead broke off the spear could then be spun around and the spike used in its place.

Spartan warriors also carried a short sword, the xiphos, to be used as a secondary weapon and in the crush of battle when only a short weapon could be used effectively. The blade of a xiphos was typically about 2 feet (50-60 cm) long. The blade was shaped like a long leaf and could be used for slashing however they were usually used for stabbing. The Spartans used an even shorter xiphos than the other Greeks, the blade measuring only 1-1½ feet (30-40cm) long making it even easier to use in tight places. The xiphos could be used to stab at the unprotected groin, armpit or throat of an enemy.

Another secondary weapon available was the kopis, a short sword with a heavy curved blade that could be used for hacking away at enemies. Although it had a point that could be used for stabbing the weapon was designed to be used almost like a hatchet. The results of the use of this weapon were gruesome, giving it a reputation as a “bad guys” weapon. In the art of Sparta’s arch rival, Athens, Spartan warriors are often depicted using the kopis. (See Spartan Weapons for more details.)

Spartan Military Decline:
After the Pelopensian War Spartan military dominance was challenged by Thebes, with the Aid of Athens, Corinth and Argos in the Corinthian War (395-387 BC ). Although Sparta was able to achieve a number of land victories but was weekend by raiding on its Coast and provoking the helots to revolt. However after a short truce the war again flared up in an all out battle for supremacy. The Spartans were defeated in the Battle of Lauctra by the great general and strategist Epaminondas of Thebes. His tactic of using and echelon formation with the leading side loaded up with his best troops and in very deep formation allowed him to break the unbreakable, the Spartan hoplite line crumbled.

The Spartans had lost up to 4000 hoplites and the helots revolted, a one two punch they would never recover from as Spartan citizenship was dependant on blood lines and their was no way to quickly regain manpower in their rigid society. The Spartan military had entered its long slow decline, eventualy their once cutting edge ancient weapons and tactics were even eclipsed. Nonetheless, Sparta was able to continue as a regional power for another two centuries. Neither Philip II nor his son Alexander the Great attempted to conquer Sparta itself respecting Spartan martial skill and not wanting to risk potentially high losses. It was reported that as late as 378 AD, following the disastrous defeat of the Roman imperial army at the Battle of Adrianople that a Spartan militia organized a phalanx and defeated a force of raiding Goths in battle.

Sparta’s Military Legacy
Spartan warriors have been inspired many throughout history. Admiration for the Spartans even has a name, Laconophilia. Their actions at the Battle of Thermopylae in particular have a place in the modern culture and it is perhaps the most famous last stand in history. The story about how 300 Spartans (and 700 Thespiae, who are often neglected) defended the pass at Thermopylae for 3 days against what against a massive Persian army (2 million according to Herodotus, although probably around 70,000 – 300,000 by modern estimations) has been told countless times. Modern interpretations of the Spartans have typically whitewashed some of their more brutal intuitions and portrayed them as the saviors of Western culture. This honorific, if applied to them along with the other Greek States, is not entirely undeserved though as Greek culture would become the bases for Western culture. A Persian victory over the Greeks would certainly have extinguished this light, along with ideas such as democracy, philosophy and science.



2. Early Education

Adolescent boys were taught from a young age that life was not easy. Their initial training included a lot of what we would today consider abuse. They were often denied proper nutrition and made to work much harder and longer than their young bodies could handle. Their endurance was being tested and their elders were toughening them up for their futures. Of course, a few examples from Grecian history take these experiences to an entirely new level of disturbing.

One says that the young boys in training were starved, and then a plate of cheese would be set out before them all. As the boys would scramble to get even just a morsel of food, they would be whipped for coming too close to the plate. This particular custom became something of a tourist trap for visitors, and the practice took place in a public space for all to see.

Another example involves children being rounded up into groups and told to go out and kill a slave of their choosing in the middle of the night. The bigger, stronger and smarter the slave they killed, the higher the praise they would receive. This practice was fairly common, making it a very good thing to be a weak, stupid slave in Spartan households, as it meant you would never be targeted.

Leonidas I of Sparta. By Praxinoa CC BY-SA 3.0


The Spartan’s weakness

The next day, the Persians thought about how to find a weak point of the Greeks. The Greeks were organized into detachments after their hometowns and fought hard while the Phocians were stationed on the mountain to guard a pass. They continued to attack only to taste the Greek iron again, and so they retreated to their camps again. The Spartans mercilessly massacred the attackers. Xerxes was confused. He couldn’t believe he was thinking of withdrawing or suspending the campaign. The Phocian wall (though not smaller than one that even a hen would jump) accompanied by the Greek phalanx was impenetrable.

But a miracle happened: in his tent, the guards brought a certain local (probably a merchant or shepherd) named Efialtes from Trachis, the son of Eurydemus from Malis, who had a secret to share for a rich reward. He revealed to the king the secret pass that would bring him victory. King Xerxes, being glad, ordered them to show them to his soldiers under the command of Hydarnes, and to lead them personally at night to the mountain pass to Thermopylae. The path led from the east of the Persian camp along the ridge of Mount Anopaea behind the rocks that guarded the pass. At one point, the path forked, one road leading to Phocis and the other to Malis Bay at Alpenus, the first town in Locria.

At daybreak, Persian forces surrounded the Phocians defending the pass. The people of Phocis heard them walking because of the rustling of the oak leaves. The Persians rushed upon them with a rain of arrows. The Phocians rushed to the ridge of the mountain. The Persians thought it was not worth delaying because of them and quickly descended the mountain. Then Efialtes fled to Thessaly. The Greeks at Thermopylae were surrounded.

Leonidas received news from spies that the Persians were marching on the surrounding hills. So he decided to hold a council of war. Some generals and officers supported the retreat, others demanded to remain fighting. Even though some of the troops left for home, some of them decided to stay under Leonidas until the last moment. Leonidas himself ordered an air force to be formed to allow the other troops to retreat, preferring to fight honorably to the death and instead save 3,000 soldiers. He remembered the prophecy of the oracle that a great Spartan king would perish to save Sparta from barbarians. Some 700 Thespians and 400 Thebans remained with him.

At sunrise, after making libations, Xerxes ordered the army to advance and descend the mountain. The Greeks led by Leonidas remained to guard the passage. The Persians approached, and Leonidas’ Greeks grouped at the lighter part of the passage. If in the previous days they guarded the passage inside the wall, now they jumped over the wall to fight in the narrowest space. The final fight took place at the gorge. Piles of Persian soldiers were killed by the phalanx, while the chiefs whipped their squadrons to advance. Many Persians were thrown into the sea by the Spartans. A large number of Persians were trampled by their comrades. An indescribable crowd formed. The Spartans bravely resisted until their spears broke and they began to fight with swords, then with fists.

Leonidas fell in battle bravely. His comrades fought with the Persians for his body. The fight was horrible and bloody with many casualties. Xerxes even lost two brothers and grandchildren. 20,000 Persians were killed in the three days of fighting. Eventually, the Persians moved back, still enveloping them, and the archers fired a rain of arrows that killed the last surviving Greeks who were still fighting empty-handed. But the Lacedaemonian body behaved nobly, behaving as in a play. Even though the Persian arrows blocked sunlight, they said they fought in the shadows.


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